Northern Pakistan

12 days,  Oct 06


Kind of travel: Alone in a wholly independent travel

When: 14th-25th, Oct 06

How I moved: buses are convenient but exist only on the main roads, "leaving-when-full" crowded minibus gets in most of the places, otherwise hitch-hiking turned out to work well (around Passu). Once I took the train from Peshawar to Rawalpindi

Freezing or baking?: Islamabad and Peshawar were quite warm (25C), while on the mountains it was getting cold (10-13 C): consider that 'heating system' is an unknown word

Where I slept: there's no lack of cheap accommodating, so you can always find a room ranging from 2.5$ to 6$. Forget heating system, reliable power, most of the time hot water and toilet paper of course!

What I liked: the huge hospitality and the friendness of the people. An unexpected feeling of safety. The jaw-dropping landscape along the Karakorum Highway and the crazy celebration for the end of Ramadan (Eid el-Fitr)

What I disliked: my flight Islamabad- Skardu getting canceled for bad weather, people spitting everywhere on the bus, the Ramadan and above all seeing the condition of the local women

How much daily: Pakistan turned out to be as cheap as India, spending around 20 $/day. However if you want to trek with  guide and hire a jeep the expenses will soar high!!!

Dangers/ hassles: a lot as soon s you try to interact with local women, very few if you don't. Left alone the open sewers in the street and of course the well-known bad areas (Kohistan- Baluchistan)

What to bring: I found  the Footprint guide of Northern Pakistan (1st edition by D. Winter) turned out really well done


Landed in Islamabad I was looking forward to get on the small plane to fly over the Himalayan range, destination Skardu. I got very disappointed when the flight was cancelled due to the bad weather. I had already been warned on the LP forum this often happens, but you always hope you are the lucky one.
It took just few hours my bottom was sat on a bus heading along the Karakoram Highway (the only road that crosses the Himalayan range connecting Pakistan and China)
to Gilgit.
didn't really understand how long the travel took; I heard something like 18h and to me it already seemed too much. After 23h I was still sat on the same bus!
I reached Gilgit in the middle of a sunny morning with the temperature around 17C. I settled down in the well-known Madina guesthouse where I met few other travellers. Gilgit itself isn't that special, but it's a good place to be used as base to explore the region and to taste the northern Pakistani atmosphere.
By minibus in 6h I got to the northermost point of my trip: Passu. This village is beautifully set at the feet of a 4000m high and several km long rocky wall, that makes the scenery breathtaking.
Here I slept in a small and cheap guesthouse (2 euro/night) where it was just me and the owner. I spent two days trekking in the area and eating vegetables. In particular I visited the Hussaini bridges and the village of Gulmarg, where it turned out interesting to have a look to a local school.
Hitch hiking still along the Karakoram Highway I headed south till the former capital of Karimabad. Again I introduced myself to the director and I visited a local school. Then I spent two days hanging around the area, reaching the viewpoint of Duikar (2900m) and the old settlement of Ganesh.
Again stopping over in Gilgit, I got to Islamabad by a 18h bus trip and then I turned to Peshawar. Definitely it's one of the most amazing town I've seen in my travels: Peshawar with its long bearded men, fully covered women, colourful buses and the "weapon culture", really seems a movie set.
Moreover I didn't miss the chance to visit the famous Kyber pass, one of the few roads, through the Hindu Kush range, that snake to Afghanistan. In this Pakistani region called "tribal area", an escort is mandatory, so you need to get the permit, the car and the policeman; the guesthouse provided everything for me. The Kyber pass itself is nothing special, but on the way, its historical role in the "Big Game", the afghan refugee camps, the villages and the forts, turned the whole trip worthwhile.
Time was getting over, so I jumped on the train and I reached Islamabad to flight back to Europe.




I chose as destination the Northern Pakistan convinced by the enthusiast travellers I've met in the past years. It was often described as the best place where they had travelled. I confirm it.
Personally I can identify two elements that really impressed me. First of all the jaw-dropping beauty of the Himalayan ranges that, even if your travel (like mine) is not focused at all on the trekking, get an amazing background. Then the cultural gap: from one side it was sad to see the condition of the women or the religion often used as leverage to manipulate the masses, from the other the difference with our stereotypes, in terms of hospitality and safety, was embarrassing. I hitch hiked alone without problems and always getting the lift.
In particular in the Hunza Valley (along the Karakoram Highway north of Gilgit), where the religious fundamentalism is weaker, you can definitely enjoy your staying, chatting with the people (maybe even women) and comparing the points of view. While Peshawar needs more caution.





For Italians to obtain a visa was not that straight. In fact, besides the copy of the flight ticket, the embassy in Rome required the evidence of a reservation in Pakistan. Given the cheapest hotel I found was 95$/night, I booked five nights and once I got the visa I cancelled the reservation. The visa cost me around 50 euros.



The currency is the Pakistani Rupia (1 euro= 80 PKR). US$ seems still to be the most convenient currency to be changed.



I had the usual vaccinations: ephatite A, B, typhus and tetanus but I took nothing against malaria. I hadn't any problem with the food or the drink, anyway I never drank tap water.



If you have planned a flight Islamabad- Gilgit or Islamabad- Skardu, take into account always a back up solution, as to take a bus. In fact very often these flight are cancelled due to the bad weather conditions

The stiffness in the respect of the Islamic laws depends strongly by the area of the country. Generally speaking the Hunza valley, namely the Karakorum Highway from Gilgit up to the north, is very liberal: you can see women unveiled and only a percentage of the population stick to the Ramadan. On the opposite Peshawar is crazily rigid and it's a place to keep away if you easily become intolerant of prohibitions.

Travel during Ramadan isn't a joke, but doable if you bring some food and water. Most of my travel coincided with the Holy month. In case you are freaking out, head to the north in the liberal Hunza valley. On the other hand the celebration for the end of the Holy month will surprise you

In public, generally, keep away from the women; even speaking with one of them will create a useless tension.

I found  the Footprint guide of Northern Pakistan (1st edition by D. Winter) turned out really well done

Speaking English will let you to comunicate with most of the people, even in rural areas

If you want to visit the Khiber pass an armed escourt is mandatory, but it can be easily organised by the guesthouse in Peshawar (I did at the Tourist Inn Motel in Shaddar road nr8). It's cheaper if you share the expense with other three passangers. Anyway I was alone and I spent around 30 $ for car, guide, driver and escourt. The whole trip last half day

In the North hot water and electricity are never to be taken for granted when you chose an accomodation; bring your candles


  2. MAIL FROM PAKISTAN (in Italian)


It was the last day of my travel and of the Ramadam, when I was hanging around Islamabad desperately looking for something to eat. Everything was shut down and my hopes where almost over, when finally I noticed a small market opened. Few minutes later I was outside, almost behind a bush, eating a piece of "western" cheese. A man came behind me and introduced himself by the supertypical Pakistani question:
"Are you Muslim?"
I kindly shot back: "no, I'm Christian Catholic"
While at the beginning I thought about the usual conversation, he immediately surprised me, adding:
"I'm Catholic as well"
"What?!?!??! Please, how do you think I can believe you?"
He tried to assure me:" I'll bring you to my family and I'll show you we are all Catholic"
I answered: "Sorry friend, but I need something more to trust you"
And he convinced me proposing:" I'll take you to my church and I'll introduce the priest and my friends"

Half an hour later I was outside a kind a bunker with 5 meters high walls, barbed wire and armed guards, built around a small church. I got searched, my document checked and finally I entered.
"In Pakistan there's a Catholic minority of the 5% and we suffer for discrimination; it isn't easy not be Muslim here"
I promised you I didn't hesitate to believe him.
He introduced me the priest and they showed me the church: everything was so calm and surreal….

Then I agreed he could take me to his house also hoping that there I could eat something more that "western" cheese.
While driving he told me about his life: two children, he was a physical training in a school, he was a very good Christian (unlike meJ), all his family could speak english, poor economic situation, bad paid job, social discrimination, no chance to change job…
In the suburb he lived he was the only not-muslim. The roads were narrow and, while we were slowly proceeding by car, all the kids were pressing their faces against the car-windows to look the "newcomer Christian". I guess they thought I was there to reinforce the Christian community. For a moment I felt I kind of missionary.
After two weeks in Pakistan I was used to see even the very young girls quite covered; that's way I noticed immediately from the distance a "semi-naked" 5 years old girl jumping around among the other others.
"She is my sister" my friend enthusiastically said me. I cound't avoid but thinking: "I can understand you are not Muslim, but what about trying to camouflage a little in the community?? "




October 2006 , Peshawar (Pakistan)

… non aiuta arrivare a destinazione quando su 3 voli te ne cancellano 2,
specialmente quando il tempo e' contato e tu non ti puoi permettere di fare il giro del mondo in bus.
Alla cancellazione del primo volo, quello per Londra, si ripara in fretta, mentre e' stata dura sostituire quella specie di deltaplano a motore che dalla capitale Pakistana mi avrebbe dovuto portare nel cuore del nord del paese sorvolando la catena Himalayana.
"C'e' cattivo tempo a nord, ed e' troppo rischioso volare, Mr Alberto, sorry. Riprovi domani, magari…"
Con questa frase che mi risuona nelle orecchie vado alla ricerca di un bus.
Lo trovo.
Da fuori non e' male, dentro e' peggio, ma non importa.
1.5h di volo verranno sostituite da 21h di bus: sono un po' scocciato perche' volevo volare sopra l'estremista regione del Koihstan anziche' attraversarla, ma mi consolo pensando che sara' in notturna e quindi sono meno visibile o forse cerco solo un pretesto per pensare che poi non e' andata cosi' male.
Dopo qualche ora finalmente si parte.
Sull'autobus non mancano certo le persone che vengono a salutarmi.
Inizio ad avere fame, ravano nello zainetto e in silenzio rosicchio i krakers portati da casa. Siamo nel Ramadam, qui nessuno mangia e beve e soprattutto non ci sono molti posti in cui mangiare o bere dall'alba al tramonto.
Di donne in giro se ne vedono davvero poche, e quelle poche che ci sono sembrano strisciare lungo i muri e sfuggire ogni sguardo.
Impossibile tentare alcuno scatto.
Le ore passano e il bus finalmente si ferma quando mancano 20 minuti al tramonto,
Io non solo ho ancora una fame della Madonna, ma tengo pure la nausea dei krakers!
Scendono le donne, entrano nel "ristorante" e si mettono dietro un tenda. La tenda si chiude e poi scendono gli altri.
Sono in tanti ad insistere per offrirmi da mangiare. L'ospitalita' e il rispetto verso di me sono imbarazzanti. Per ammazzare il tempo vado a fare un giro nelle cucine, pessima idea, torno indietro e mi siedo.
Mancano 10 minuti al tramonto e mi ritrovo con tutti in questa semioscura stanza con un gran piatto di datteri davanti. Gli altri si limitano a guardarlo, io ne metto uno in bocca senza pensarci piu' di tanto. Mentre sono li' che mi ciuccio il mio amato dattero arriva da dietro un tipo molto distinto con la sua lunga vestaglia bianco carta da parati, una penna nel taschino, dicendomi con una certa eleganza:
"Mr Alberto, io sono uno studioso di filosofia islamica all'universita' Karachi, lei segue il Ramadam?"
Io come se niente fosse sputo il nocciolo e ribatto:
"Ovviamente si!"

Al tramonto (per convenzione alle 18.00) parte una sirena stile antiaerea e tutti si iettano sul cibo, cioe' suppongo che lo abbiamo fatto perche' io ero troppo occupato a mangiare per alzare lo sguardo.
E' notte fonda quando finalmente si fa un'altra sosta. C'e' un gran fracasso, sono intontito e non capisco il nome della citta' nonostante me l'abbiamo ripetuto varie volte. Scendo.
Ho bisogno di un po' di secondi per focalizzare tutte le bancarelle.
Ne vedo molte: vendono carne, scatolame e alcune di soli ombrelli. Ombrelli?? Ma se qui cadono 2 gocce all'anno?
Mi avvicino le guardo meglio: sono fucili e armi varie.
Adesso so dove siamo: nel Kohistan.

Le ore passano e arriva anche l'alba. Finalmente posso vedere cosa c'e' intorno a me: un'alta e stretta valle nel cui fondo serpeggia un turbolento fiume color perla costeggiato da picchi innevati che svettano tutti tra i 6000 e 7000 m con il Nanga Parbat che domina la scena dai sui oltre 8000m.

E' oramai passato qualche giorno e la strada che si dirige a Nord si e' fatta stretta, scavata nella roccia e spesso sterrata. Proseguo su un minibus, una furgoncino in cui in 3 file di sedili riescono a stoccare anche 20 persone, e quelle che non ci stanno si attaccano dietro.
Il mezzo arranca sulle salite ripide,
Ma appena trova un pezzo in piano corre come un pazzo.
Oramai ho imparato a non guardare per cercare di capire dove diavolo appoggiano le ruote quando devono avvicinarsi al fianco del dirupo per far passare un altro mezzo.
E' proprio quando l'autista sta dando il meglio di se nel suo sentirsi rallista che sotto tutta sta' carriola si sente un bel botto.
Il mancato rallista accosta.
Scendono prima le donne e vanno tutte dietro il furgone,poi scendono gli uomini e vanno tutti davanti.
Stiamo fermi un bel po', il tempo di smontare, rimontare, rismontare ruote e mica ruote.
Sembrano tutti scoraggiati, quando poi si riuniscono a parlare. Allora sembrano aver deciso.
Vanno per alzata di mano, non so per cosa e onde evitare di offrirmi volontario per cio' che non so, non la alzo e sembrano come dividere il gruppo. La maggior parte (donne comprese) salgono su un altro mezzo che nel frattempo si era fermato e io mi ritrovo con l'autista e due altri sul furgone di prima che riparte.
Non ho capito niente, domando a uno dei due tipi e mi risponde :
"Non sono riusciti a riparare il guasto e l'hanno sistemato con una pietra per bloccarlo temporaneamente fino al primo garage"
Io sobbalzo preoccupato:
" non sara' mica un problema ai freni??"
"ma no!!!!" , e se la ride pensando allo straniero che si preoccupa per nulla.
Io allora, mentre il pulmino prende velocita', mi sento piu' rilassato e mi stendo sui sedili vuoti, nel mentre lui si gira aggiungendo con molta leggerezza:
"e' il giunto del volante"
Sono arrivato nell'estremo nord del paese dove Afghanistan e China si incontrano. I mezzi pubblici che arrivano qui sono radi e spesso l'autostop e' inevitabile. Non sono cmq molti i veicoli che passano e le attese possono essere un po' lunghe, ma ne vale la pena vista la coreografia di montagne innevate. E poi non c'e' mezzo che non si fermi. Il tutto in un inaspettato clima di sicurezza e tranquillità.
Una mattina ero proprio in attesa di un passaggio quando vedo in lontananza un puntino bianco.
Si ferma
E' una specie di Citroen AX.
E noto con dispiacere che contiene gia' numero 3 pakistani + grosso trasformatore (chissa' come diavolo ce lo hanno infilato lì?!). Impossibile starci, ringrazio e mi allontano.
Il tipo insiste. Con decisione scende dalla macchina prende i miei due zaini, li incastra intorno al trasformatore, spinge davanti un sedile, mi mette sulle ginocchia dell'altro, mi guarda e mi dice con il tipico Inglese Pakistano:"vedi che cera posto?"
Sto passeggiando per un paesino alla ricerca di qualche esperienza Pakistana. Sento bambini ridere e giocare. Seguo le voci: e' una scuola, voglio visitarla. Dopo pochi minuti sono nell'ufficio del preside e mi presento. Non c'e' nessun problema e mi fa accompagnare da un insegnante. Entro in una stanza in cui ci saranno una 30ina
di ragazzi seduti su panche di legno con in mano il Corano. D'istinto si alzano ma rimangono basiti dall'ospite inaspettato. Mi presento e subito cala il silenzio.
"E' l'ora di religione Islamica", mi spiega 'insegnante, "e' l'unica materia insegnata in urdu (ndr: pakistano) tutte le altre solo in Inglese
Provo a coinvolgere un po' la platea e chiedo chi sappia dove sia l'Italia.
Momento di imbarazzo, poi si alza una voce dal fondo:" in America!!"
Io sbianco e, vista la poca benevolenza verso il nuovo continente, subito correggo :" chiariamo che l'America e l'Italia si trovano in continenti diversi e quindi proprio non centra nulla!".
Mi metto d'impegno:"sapete dove' la Germania?"
"e la Francia?"
impossibile da spiegare a parole, andiamo alla ricerca di un mappamondo nella scuola.
Lo troviamo e suscita stupore la vista di questo strano stato a forma di stivale.
Ci prendo gusto rimango un po', poi capisco che ho rotto abbastanza ma nessuno osa dirmelo e mi congedo.
Passo a ringraziare il preside e lo trovo con altri 3 docenti
"si sieda please mister Alberto"
mi metto comodo nella speranza di scroccare un te, lui mi guarda abbastanza serio e lancia subito la bomba :
"cosa ne pensa di mister Bush e il ruolo dell'Italia in Iraq"
subito mi frulla in testa "Ecco lo sapevo adesso chimi tira piu' fuori da sta situazione?"
Lui era determinato e direi abbastanza incacchiato soprattutto con l'ONU.
La sapeva molto lunga e i suoi lo supportavano.
E poi 4 contro 1 non vale!
Sempre inscatolato come una sardina pero' questa volta il minibus come al solito non corre come per sperimentare come ogni volta la tenuta dei pneumatici. Anzi va lentamente.
Non me lo spiego, ma c'e' molta gente dei villaggi sulla strada.
Io sono con il naso spiaccicato al finestrino quando vedo un bello schieramento di giovani con un fascia gialla e con le foto di Khomeini.
Poi uno su un camion con le casse e il microfono che li incita.
Urlano come dei pazzi. Chiedo alle persone intorno a me, ma nessuno parla alcuna lingua che io conosca.
Spero ardentemente che non sia quello che penso e invece ne ho conferma
nel vedere un gran cartellone: KILL AMERICA
Mi si stringono le chiappe
Chiarisco a tutti il minibus: "io Italiano!! Italia, spaghetti, pasta, del Piero..."
Si gira uno e mi rassicura:" non c'e' l'hanno con le persone ma con il governo,e tu sei comunque l'ospite, pero'" aggiunge" sembri davvero Americano" (bel rassicuramento, meglio se tacevi)
I fanatici bloccano tutto cio' che passa in quel momento e quindi
anche il pulmino. Quasi tutti i passeggeri scendono, io no.
Inizia l'orazione del maniaco con il microfono, partono inni e applausi di pochi ma rumorosi, gli altri guardano e basta.
Inizia il falo' delle bandiere americane. Devono aver usato benzina perche' fanno una gran colonna di fumo.
Finito il falo' liberano la strada e fanno passare i mezzi uno ad uno.
Io sono li' di fronte al finestrino, tutti mi vedono, ma nessuno mi dice nulla o mi fissa in alcun modo.

In questo momento sono nella grande citta' di Peshawar, quella che si definisce una specie di enclave Talebana sul confine tra Pakistan e Afghanistan.
Qui davvero sembra di essere sulla scena di un film, ma il rito delle persone che ti suonano passando i macchina, i mezzi pubblici che strombazzano per salutarti e i passanti che ti stringono la mano e' lo stesso del nord del paese.
"Qui arrivano pochi stranieri perche' dopo l'11 settembre hanno paura" mi dice amareggiato il tipo della guesthouse in cui dormo.
La sera stessa sono a mangiare un bel pezzo di montone arrostito in un locale sulla strada.
Rimango impietrito quando un tipo seduto ad un tavolo vicino mi vede, si alza, viene verso di me, mi abbraccia e teatralmente mi dice:
" tu straniero dovresti aver paura di me, io sono di Peshawar quindi un terrorista!!"