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India travel stories







I was in Kolkata walking to visit the world biggest bananio tree (ignorant, it’s not a banana tree!! :-), when a young guy approached me. In India it’s quite common that locals want to speak with you, often without any other purpose than their curiosity, so I didn’t hesitate to keep on the talk.
He was around 30 years old, good looking and wearing elegant, but what impressed me more was his sophisticated and educated english accent.
"I’m a cricket commentator in Sidney" told me.
And I had no doubt believing in it!
"I spent in Australia 7 years, but now I’m back here in my hometown to find a husband for my sister". In fact being Muslim, as many in this area of India bordering with Bangladesh, his sister couldn’t look for a man by herself, but she had to choose the ones selected by the brother. Hence he had to consider all the candidates, usually the friends of the family, and to check all the relevant elements.
Which were the relevant elements?
"It’s obvious: the education, the work position and the salary. Then the houses or lands he owns. Aren’t the essential requirements to decide if he is the right person to have a family with my sister??" he claimed
"And what if at the end they don’t get on well together?" I asked
"It’s simple: if she knows she has no alternatives for her life, she will get along with him" he hit back.
I spent the whole afternoon chatting together while reaching the botanical garden to visit the huge tree. He has been a so kind company also insisting to pay the boat trip. Besides it was amazing his educated and polite tone reasoning about his religion, and when I asked about the aim to cover the women he answered:
" Women are the weakness of the men, isn’t?"
Impossible to disagree to such affirmation.
"Hence to avoid to be dragged by our weakness we cover them", he concluded.
Smooth, isn’t?? :-)




During the night travelling from Kolkata to Varanasi I paid hardly the carelessness to have not kept our small bagback tight to us, but "just" placed under the beds, in fact they disappeared. Quite pissed off, I decided to report it to the police at the train station of Varanasi, just to have a document to claim a possible refund from the insurance (obviously vain).
It was a hot morning (as every morning) when already sweated, like a soaked sponge, I entered a bleak room. An old wooden bed was in a corner, while at the centre a worn out table and a proud official in white uniform sitting in front of it. It seemed the atmosphere was frozen as it had been since the last 20 years.
I explained him what happened, then he turned out to be the chief of the police station. After a while with an understandable english he asked where it happened.
"On the train!" I answered disappointed by the question
"Ok, but near which station?" he replied.
"I don’t know since I was sleeping"
It seemed it was essential to know the exact location of the train when it happened. No way to convince him that it could have happened from 11.00 pm to 7.00 am, hence in a several hundreds km area. So to make him happy I just said at 3.00 am , then I checked where the train was at that time, and he seemed quite satisfied to conclude that the train was at the station of Patna when I got robbed.
Then he folded a normal page ripped from a copybook, he gave me and said: "TO"
"To?" I asked puzzled
"TO, please write" he repeated
I realised he was dictating me the report I had to write addressing to him.
He proceeded: " TO MR XXXX"
"I travelling? I was travelling, you mean" I asked for a confirmation.
"No, I TRAVELLING" he insisted
So I wrote it.
Few lines later he dictated: "I STARDED…"
"I starded??" I asked very doubtful
" STARDED, STARDED!!!" he insisted quite upset
When I saw he was getting upset I wrote it without investigating the meaning. Seeing me doubtful he hesitated thinking few seconds and said "no STARDED, it’s I STARTDED". I just wrote.
The reports turns out quite long with other similar situation, but I wrote without trying to understand the meaning. The funny things were the subservience to his person he dictated me, like: "WITH THE BEST REGARDS, SINCERELY, BEST WISHES TO…."
Then he called another policeman and handed the paper saying something.
I started a long waiting.
After a while a man holding a big bag entered the police station. He asked me something I couldn’t understand, so he entered on one inner room where more militaries gathered around him. Few seconds later the chief caught up with them. This guy opened the big bag and showed a lot of colourful pairs of shoes: he was a seller. The others let the chief choose as first then took the left over. It took time for everybody to choose and discuss about the choices; in the meanwhile I was waiting….
After 40 minutes one of the militaries appeared holding some papers: it was the translation in hindi and the rewriting of the report I just wrote. I had a read to the nicely written english version and I saw he typed exactly the same errors the chief dictated to me, but I’m still wondering how the hell translated "I startded"????




Varanasi hasn’t been my preferred place in India, but definitely the most impressive I’ve seen.
It's believed to be a Hindu holy town in India, in particular to die in the Ganga river that crosses the town lets the believer to get the liberation. Hence all the billion of Hindus dream to die here or somehow, once dead, to end up here.
A boat trip on the Ganga at the dawn it’s something you will not forget quickly.
The six people crowded riscio’ slaloms and horns trough the traffic paying attention to his precious load tied up over the roof: a wrapped dead body.
They got to the riverbank, unload the body and let it dipped in the river while arrange the purchase of the wood. It takes time since they weight it, pay and finally stack it few meters from the Ganga. Then they took the body, place at the top of the stack and burn the whole stuff.
Once everything is just ash it’s shovelled in the water.
This is what happens at best; in fact if the dead is a baby, a pregnant woman or simply the family cannot afford the wood, then they tie the body to a stone and throw everything in the river as it is. Meanwhile nearby in the river hundreds of people bathe praying and rinsing themselves.
Welcome in India.




Finalmente atterro nella stranominata India, desiderioso di assagiarne anch'io la mia fettina...
In realta' ci atterro due volte perche' da Delhi, dopo non molte ore, ridecollo verso la capitale del Kashmir, il tanto conteso territorio tra Pakistan e India.
Sono i primi anni ke gli stranieri hanno ripreso a tornare in questa strana terra immersa nella catena Himalayana e tanto tormentata dalla guerra specialmente negli anni 90. Ho chiesto molte opinioni in rete perke' fino all'ultimo sono stato abbastanza indeciso se convenisse andarci e i pareri discordanti non mancavano. In particolare mi avevano parlato di una massiccia presenza militare, ma quello che ho trovato al mio arrivo proprio non ma lo aspettavo.
Quando l'aereo inizia la discesa lo spettacolo del K2 che svetta non molto lontano e' affascinante.
Scendo dall'aereo.
Srinagar, nonostante i suoi 1800m, e' abbastanza calda, ma piacevole.
Mi chiedono di registrare la mia presenza e qualche altra formalita'; devo rilasciare un recapito locale, non ce' l'ho.
E' un problema, non si esce dall'aeroporto se non dici dove stai andando. Con me avevo una mail di un tipo che mi aveva consigliato un posto, lascio quello, sono contenti ed esco.
Nel viaggio verso la citta' rimango a bocca aperta: presenza militare??? e questa la chiamano presenza militare? Io lo chiamo schieramento completo dell'esercito pronto per una difesa della citta': meno di ogni 50 m c'e' un militare su entrambi i lati della strada e almeno ogni 10 militari c'e' un posto di blocco con casetta di sacchi di sabbia e barriere.
Il taxi deve fare una continua serpentina a cui sembra abbastanza abituato, rallentando e scambiando due parole con il militare di turno.
Le strade sono completamente deserte: niente macchine, niente mucche vaganti, niente carretti, insomma niente di niente, solo tante armi e filo spinato ovunque: c'e' qualkosa ke non capisco. Nessuno mi avrebbe mai consigliato di venire in un posto dove praticamente non posso camminare.
Seguo un tipo che mi ha offerto un posto da dormire sulla sua casa galleggiante. E' un signore anziano, sembra in buona fede: mi fido. La sua houseboat e' praticamente sotto un grande ponte: obbiettivo militare e quindi nei 30m che faccio a piedi abbondano militari e filo spinato.
Lo fermano, si parlano, mi sorridono e proseguiamo.
La barchetta che mi propone e' carina: tutta in legno, "camera con bagno" , un piccolo soggiorno e non balla neppure tanto, inoltre ai pasti ci pensa la moglie:
"Va bene la prendo".
Lui, Yusuf, parla un discreto inglese, ci mettiamo a chiacchierare e subito inizia a 'fumare':
"l'hashish e' un dramma per me, ma non riesco a smettere, troppi problemi" mi dice, intuisco che qui non e' l'unico a farsi dalla mattina alla sera.
"Domani e' la giornata dell'indipendenza indiana,(15 ago) ci sara' il primo ministro e la parata militare, tutto il Kashmir e' in sciopero per protestare per l'indipendenza. E' tutto fermo."
E adesso mi e' tutto piu' chiaro: la possibilità che domani ci sia un attentato e' assoluta.
Il Kashmir non apparteneva agli Inglesi, ma era un principato a se' incastonato nelle montagne Himalayane tra Pakistan e India che apparteneva ad un Maraja'. Quando c'e' stata l'indipendenza Indiana hanno lasciato a lui decidere a chi conglobarlo, Questo ha fatto l'indeciso per anni, allora meta' se lo sono cuccato con la forza i Pakistani, agli Indiani non ha fatto piacere e quindi dal '48 si sono messi a fare la guerra. Poi l'ONU con la penna ha tracciato sulla cartina un bella linea che lo separava (come ha fatto per la Bosnia), ma nessuno ha capito che valli appartenevano ad uno e quali all'altro e quindi ancora guerra, fino al suo apice nel 92. Ora sembra vada meglio, ma gli eserciti sono ancora schierati lungo questa linea chiamata "control line"e si ammazzano a oltre 5000m.
Voglio fare un giro per la citta', la famiglia non mi sembra entusiasta e non mi fanno uscire senza avermi accollato il figlio. Pero' torna molto utile perche' parla con tutti i militari che ci fermano. Sono molto simpatici con me: sempre pronti a ricambiare un saluto o ha dare qualsiasi spiegazione.
Nessuno che mi abbia dato problemi.
La citta' e' veramanente deserta.
Torniamo a casa. La sera la cena non e' male, ma ben presto realizzo che non ho acqua da bere; voglio andare a comprarla, ma proprio questa volta non se ne parla.
La famiglia e' categorica, alle 20.00 c'e' il coprifuoco e non si esce.
Inutile frignare!!
Vado a letto.
La mattina dopo mi sveglia la moschea alle 5.00 che spara la preghiera del mattino; il Kashmir e' rigorosamente musulmano e le donne hanno il chador ma non e' obbligatorio per legge.
Mi riaddormento, ma verso le 7.00 altra sveglia: il bivacco di persone su una barca accostata alla mia.
Mi affaccio dal letto.
Sono militari e mo' che vogliono?
"Escort, escort!!!" mi dice Yusuf. Mo' abbiamo pure la scorta, speriamo non chiedano soldi e che non rumoreggino troppo perche' ho sonno.
Oggi non e' giornata da giro in centro per ovvie ragioni quindi e' meglio farsi un bel giro in barca lontano lontano.
Colgo la proposta di Yusuf e andiamo.
Srinagar e' famosa per essere una specie di Venezia sull'acqua. E' la meta tipica di tutte le coppiette indiane in luna di miele; e' strapieno di case galleggianti con tutto il loro contorno, ank'esso galleggiante. Quindi non mancano barche negozio che vendono di tutto. In piu' se ci si aggiunge come sfondo le montagne Himalayane, la cartolina e' completa.
Non pensate alla tipica India, Srinagar avvolta nel suo Islam, e' molto piu' Pakistana che Indiana.
Stiamo in giro fino alle 7.00 di sera.
In citta' la bomba e' scoppiata la mattina allo stadio dove c'era l'alza bandiera.
Il giorno dopo la citta' si smilitarizza e si torna alla normalita': le strade si riempiono di ogni sorta di veicolo, essere umano o animale che circola liberamente. Sempre tanti militari ma non cosi' tanti.
Dopo qualke giorno parto per in direzione Ladak, quello che chiamano "il piccolo Tibet".
2 gg lunghissimo di autobus su strade scavate ai lati delle montagne.
Viaggio mozzafiato e un po' di ansia in qualke punto.
Esco dalla zona Musulmana ed entro in quella Buddista. Cambia tutto di colpo. Alle moschee si sostituiscono i monasteri, ai veli che coprono le donne, i rossi mantelli dei monaci e alle preghiere urlate dal minareto 5 volte al di', il sussurrare dei monaci accovacciati leggendo i testi sacri.
Mi fermo un po' di giorni in un paese a 3400m. Ho il fiatone per l'altezza, ma molti turisti, anzi troppi.
Altri 2 gg massacranti di cui un bel pezzo sopra i 5000m (un passo a 5400m). Tanti stranieri che si sono dimenticati di tornare a casa, e che si fumano il loro hashish sul balcone delle guesthouse.
No, non e' l'India che cercavo: cioè quell'India che devi odiare prima di amare o che poi alla fine odi e basta, quell'India che deve essere il peggiore o il migliore paese che abbia visto, quell'India che non puo' stare in mezzo.
Insomma cambio rotta.
Cestino l'itinerario e parto per un altro luunngooo viaggio di 2gg per andare dal confine con il Pakistan a quello con il Bangladesh, esattamente dall'altra parte del paese: destinazione Kalcutta!!
Lo so bene che a Kalcutta in questa stagione ci sono i monsoni e si muore dal caldo, insomma che sei un po' scemo se vai a Kalcutta adesso, in generale sei un po'scemo se vai a Kalcutta. Ma per me rappresenta l'India che voglio vedere.
E ci sono arrivato sperimentando tra l'altro anke un bel viaggio di 20h in treno assolutamente non male con allegata infinita chiacchierata con due sciure e giovanotto sull'approvazione dei genitori delle fidanzate prima di frequentarsi, con tanto di resoconto sui relativi stipendi e sui possedimenti (lo sapevate che puo' fare la differenza il tipo di macchina posseduta per l'accettazione da parte dei genitori?).
Scendere dal treno a Calcutta e' stato un shock: cercavo la vera India, bene eccola qui! In confronto la stazione di Delhi era il chiostro dell'oratorio. Un bel display che segnava l'umidita' a 101% e la temp a 33 C mi ha dato il benvenuto. In citta' ci vivono sui 14 milioni di persone e penso che almeno un campione di ogni tipologia fosse in piedi o sdraiato in qualke punto della stazione. Abbondano le menomazioni e gli odori, roba proprio di chiudere gli okki e camminare, ma guardando ki o kosa calpesti.
Considerando che non c'e' persona che non si lavi in strada e che ci faccia tutto quello che ci deve fare, camminare per la citta' fa abbastanza vomitare, soprattutto appena arrivati.
Ma la gente non e' disperata come sembra. E' il loro modo di vivere. Infatti per le strade nessuno ti assale; c'e' rispetto e cortesia anche scattando una foto che a noi puo' sembrare davvero sconveniente. Inoltre se la si guarda con altri occhi, cioe' quelli della filosofia hindu, del continuo ciclo della vita e della morte indistintamente per gli umani che per gli animali, allora ha il suo fascino ed e' tutta da capire, o almeno da osservare.


PS: per le mie care nonnine che guardano sull'enciclopedia dove e' andato il nipote :
New Delhi-(flight)- Srinigar-(bus)- Gunmarg--(bus)- Srinigar- -(bus)- Sonmarg- -(bus)- Kargil--(bus)- Leh-(bus)- - Manali--(bus, via Mandi)- New Delhi---(train)- Kolkata (Calcutta)--(train)- - Varanasi---(train)- New Delhi (Agra)

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